Lutter contre les cancers associés à des virus    

Le système immunitaire qui lutte naturellement contre les virus pourrait potentiellement combattre certains cancers

31/05/17 | SHINTA CHENG, M.D., PH.D.

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l y a plusieurs décennies, l'étude des cycles de vie des virus a permis aux chercheurs de comprendre que les gènes pouvaient potentiellement provoquer des cancers.  Aujourd'hui, les technologies de séquençage modernes nous ont montré que les gènes de certaines cellules cancéreuses humaines contiennent des matières génétiques virales.  En fait, près de 15 % de tous les cancers pourraient être associés à une infection virale.  L'association la plus connue est celle du papillomavirus humain (HPV), responsable de près de 99 % des cancers du col de l'utérus à travers le monde.  Le virus d'Epstein-Barr est une autre association, qui touche plus particulièrement les populations asiatiques et méditerranéennes, et provoque un type de cancer de la tête et du cou, le cancer du nasopharynx.

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Le système immunitaire est la première ligne de défense du corps contre les virus. Or, plusieurs virus, comme le virus d'Epstein-Barr, peuvent infecter diverses cellules et se reproduire. Certains opèrent même en silence pour persister de manière latente au sein de certaines cellules qui luttent contre les infections. Lorsque les virus se reproduisent, ils intègrent parfois leur matériel génétique, composé d'ADN ou d'ARN, à celui des cellules hôtes. Le matériel génétique du virus peut alors contrôler le cycle de croissance de la cellule. Dans le cas des virus associés aux cancers, cette reprogrammation de la cellule hôte affecte sa prolifération et ses capacités à être reconnue par le système immunitaire. Ces cellules modifiées peuvent aussi accumuler des mutations génétiques pendant leur prolifération et donner lieu à un cancer. 

L'activation du système immunitaire par différentes thérapies a des résultats prouvés dans beaucoup de cancers à tumeurs solides. L'amélioration de la réponse immunitaire pourrait également être employée pour traiter les patients atteints d'infections virales chroniques. Dans cette optique, chez Bristol-Myers Squibb, nous pensons que les cancers associés à des virus pourraient également être ciblés par le système immunitaire. Nous cherchons à savoir si une meilleure reconnaissance des virus et des cancers par le système immunitaire pourrait être la solution pour lutter contre les cancers associés à des virus.

Les essais cliniques menés par Bristol-Myers Squibb comprennent des patients atteints de cancers associés au papillomavirus humain, au virus d'Epstein-Barr et à un rare type de cancer de la peau appelé carcinome à cellules de Merkel associé au polyomavirus. En nous intéressant à la science des cancers associés aux virus et en testant avec prudence des médicaments chez des patients atteints de ces pathologies, nous espérons faire avancer le traitement du cancer afin de répondre aux besoins médicaux insatisfaits de nos patients.