De strijd tegen met virussen-verwante kankers

Het immuunsysteem dat op een natuurlijke manier virussen bestrijdt zou ook succesvol kunnen zijn in de strijd tegen met virussen verwante kankers

31/05/17 | SHINTA CHENG, M.D., PH.D.

D

e studie van virale levenscycli leerde onderzoekers tientallen jaren geleden al dat genen potentieel kankers konden veroorzaken.  Nu heeft de moderne sequentietechnologie uitgewezen dat genen in sommige menselijke kankercellen viraal genetisch materiaal bevatten.  In feite zou zelfs 15% van alle kankers wereldwijd te maken hebben met een virale infectie.  Het virus dat daarvoor volgens vorsers het meest in aanmerking komt is het menselijke papillomavirus (HPV). Het veroorzaakt wereldwijd bijna 99% van de baarmoederhalskankers.  Een ander virus, het Epstein-Barr-virus (EBV), wordt bij Aziatische en Mediterraanse bevolkingen geassocieerd met een kankertype in het hoofd en de nek, bekend als de nasofaringale kanker. 

beeld

Het immuunsysteem staat op de eerste rij in de verdediging tegen virussen.  Nochtans kunnen virussen als EBV verschillende cellen besmetten en delen. Het kan zich zelfs stilhouden en een slapend bestaan leiden in bepaalde cellen die infecties bestrijden.  Wanneer virussen delen, integreren ze hun genetisch materiaal, gemaakt van DNA of RNA, in dat van de gastheercellen. Het viraal genetisch materiaal kan dan de groeicyclus van de cel gaan controleren. Voor virussen met een bekende kankerverwantschap tast die herprogrammering van een gastheercel zijn verspreiding en zijn mogelijkheid aan om te worden herkend door het defensieve immuunsysteem. Die veranderde cellen kunnen bovendien genetische mutaties opstapelen naarmate ze zich verspreiden. Uiteindelijk kunnen ze dan een kanker ontwikkelen. 

De activering van het immuunsysteem met therapieën heeft een beproefde staat van dienst bij heel wat soliede tumorkankers. Het versterken van de immuunrespons kan ook gebruikt worden om patiënten met chronische virale infecties te behandelen. Daarom zijn wij bij Bristol-Myers Squibb van mening dat met virussen verwante kankers ook worden aangepakt via het immuunsysteem. We onderzoeken of de herkenning van virussen en kanker door het immuunsysteem een dubbelslag kan slaan in de strijd tegen met virussen verwante kankers.

Bij Bristol-Myers Squibb voeren we klinische tests uit op patiënten met kankers die verwant zijn met HPV, EBV en ook een zeldzame kankersoort die Merkel Cell carcinoma heet en geassocieerd wordt met het polyomavirus. We bestuderen grondig de wetenschap van met virussen verwante kankers en we testen zorgvuldig geneesmiddelen op patiënten met zulke ziekten. Op die manier hopen we vooruitgang te kunnen boeken in de kankerbehandeling en in te spelen op de reële medische behoeften van de patiënten.